28 jun. 2013

Regreso al futuro | Back to the Future

The Future of Architecture Since 1889
Jean-Louis Cohen
Phaidon, 2012

En 1963 Nikolaus Pevsner escribía: “A bicycle shed is a building; Lincoln Cathedral is a piece of architecture”. Afortunadamente hace tiempo que las construcciones “menos poéticas” han sido atendidas por los historiadores de la arquitectura –puede que por la propia supervivencia de la disciplina. Este libro es un buen ejemplo. | In 1963 Nikolaus Pevsner wrote: "A bicycle shed is a building, Lincoln Cathedral is a piece of architecture". Fortunately long ago that "less poetic" constructions have been addressed by historians of architecture -maybe for the very survival of the discipline. This book is a good example.



Me gustaría comenzar con un comentario sobre el autor, Jean-Louis Cohen. La primera vez que supe de su trabajo fue como visitante de una exposición que él había comisariado sobre la influencia americana en la arquitectura europea de primera mitad del siglo XX (“La tentación de América. Ciudad y arquitectura en Europa, 1893-1960”). La exposición había sido organizada por el Canadian Centre for Architecture (CCA) en 1995 y pudo verse en el Centro de Cultura Contemporánea de Barcelona (CCCB) en 1996. En ella se abordaba el concepto de americanismo como uno de los rasgos constituyentes de la modernidad, y para ello se analizaban las estructuras globales de las relaciones entre América y Europa. Lo que resultaba revelador en esta exposición era la manera en la que se evidenciaba la imposibilidad de entender la arquitectura sin un análisis histórico metadisciplinar, limitando el protagonismo de los grandes maestros.

Casi 20 años más tarde, muchas “historias de la arquitectura” siguen abusando de las trayectorias “heroicas” de una serie de arquitectos, menospreciando el trabajo de muchos otros –y especialmente otras–, y simplificando excesivamente las influencias económicas, tecnológicas, políticas, culturales o sociales entre diferentes lugares y periodos.

Cohen lo resume así: “Desde Giedion hasta Frampton pasando por Tafuri, los discursos de historia de la arquitectura han revelado que la supuesta autonomía o objetividad del autor es cuasi-ficción. Muchas de estas historias nacieron del encargo de un arquitecto –en el caso de Giedion, de Le Corbusier y Walter Gropius– o reflejaban una posición intelectual desarrollada en contacto muy directo con arquitectos –en el caso de Tafuri, con Aldo Rossi y Vittorio Gregotti. A través de estas relaciones, los arquitectos han dado forma innegablemente al pensamiento y los escritos de los historiadores, y en algunos casos han influenciado la parcialidad de sus interpretaciones”.

Por eso el planteamiento de Cohen en The Future of Architecture Since 1889 es coherente tratando de ser lo más inclusivo posible. Para él, el proceso de transformación material de la sociedad forma parte de la historia de la arquitectura tanto como las innovaciones en la construcción tipológica y formal.

En cerca de 500 páginas y 35 capítulos el autor recorre los grandes temas de la arquitectura de los últimos 120 años, enfocando con la misma intensidad arquitecturas singulares y proyectos menores producidos en masa, cuya relación inseparable explica la evolución de la disciplina.

David H. Falagán
I would start with a comment on the author, Jean-Louis Cohen. The first I knew of his work was as a visitor to an exhibition that he had curated about American influence on European architecture from the first half of the twentieth century ("Scenes of the World to Come: European Architecture and the American Challenge 1893-1960") . The exhibition was organized by the Canadian Centre for Architecture (CCA) in 1995 and was shown at the Centro de Cultura Contemporánea in Barcelona (CCCB) in 1996. It concerned the concept of Americanism as one of the constituent features of modernity, and it analyzed the global structures of relations between America and Europe. What was revealing in this exhibition was the way it evidenced the impossibility of understanding the architecture without a metadisciplinar historical analysis, limiting the role of the great masters. 

Nearly 20 years later, many "architectural histories" continue the abuse on "heroic" paths of some architects, despising the work of many others –especially from women architects-, and over-simplifying economic, technological, political, cultural or social influences between different places and periods. 

Cohen sums it up: “From Giedion to Tafuri to Frampton, these discourses of architectural history have revealed the fact that the supposed autonomy or objectivity of the author is a quasi-fiction. Many of these books originated from a commission by a particular architect –in Giedion’s case, by Le Corbusier and Walter Gropius- or reflected an intellectual position developed in close contact with architects –in Tafuri’s case, with Aldo Rossi and Vittorio Gregotti. Through such relationships, architects have undeniably shaped historians’ thinking and writing and at times biased their interpretations.” 

That is why Cohen’s approach in The Future of Architecture Since 1889 is consistent trying to be as inclusive as possible. For him, the process of material transformation of society is part of the history of architecture as well as typological and formal innovations in building. 

In about 500 pages and 35 chapters, the author covers the major themes of architectural history in the last 120 years, focusing with the same intensity unique architectures as well as mass produced smaller projects, whose inseparable relationship explains the evolution of the discipline.